FBI abre amplia investigación sobre abuso sexual del clero en Nueva Orleans

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FILE - This Dec. 1, 2012 file photo shows a silhouette of a crucifix and a stained glass window inside a Catholic Church in New Orleans. The FBI has opened a widening investigation into sex abuse in the Roman Catholic Church in New Orleans going back decades, a rare federal foray into such cases looking specifically at whether priests took children across state lines to molest them, officials and others familiar with the inquiry told The Associated Press. (AP Photo/Gerald Herbert, File)(Gerald Herbert | AP)
Published: Jul. 1, 2022 at 10:40 AM CDT
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NUEVA ORLEANS (AP) — El FBI abrió una investigación cada vez más amplia sobre abuso sexual en la Iglesia Católica Romana en Nueva Orleans que se remonta a décadas atrás, una rara incursión federal en tales casos que analiza específicamente si los sacerdotes cruzaron las fronteras estatales con niños para abusar de ellos, dijeron las autoridades y otras personas familiarizadas con la investigación a The Associated Press.

Más de una docena de presuntas víctimas de abuso han sido entrevistadas este año como parte de la investigación que explora, entre otros cargos, si los sacerdotes depredadores pueden ser procesados bajo la Ley Mann, una ley contra el tráfico sexual de más de un siglo de antigüedad que prohíbe llevar a cualquier persona a través de las fronteras estatales para el sexo ilícito.

Algunos de los casos de Nueva Orleans bajo revisión alegan abuso por parte del clero durante viajes a campamentos de Mississippi o parques de diversiones en Texas y Florida. Y aunque algunos reclamos tienen décadas de antigüedad, las violaciones de la Ley Mann en particular no tienen estatuto de limitaciones.

“Ha sido un largo camino y el solo hecho de que alguien tan alto nos crea significa mucho para nosotros”, dijo un ex monaguillo que alegó que su agresor lo llevó de viaje a Colorado y Florida y abusó de él a partir de la década de 1970 cuando él estaba en quinto grado. La AP generalmente no identifica a las personas que dicen haber sido agredidas sexualmente.

El FBI, al igual que la Policía Estatal de Luisiana, que está ayudando en la investigación negaron declaraciones. La Arquidiócesis de Nueva Orleans se negó a discutir la investigación federal.

“Preferiría no continuar con esta conversación”, dijo el arzobispo Gregory Aymond a la AP.

La investigación podría profundizar el peligro legal para la arquidiócesis, ya que se tambalea por una bancarrota provocada por una avalancha de demandas por abuso sexual y acusaciones que denotan que los líderes de la iglesia se hicieron los de la vista gorda ante generaciones de sacerdotes predadores.

Los investigadores federales están considerando si buscan acceso a miles de documentos secretos de la iglesia producidos por juicios y protegidos por una orden de confidencialidad general en la bancarrota, según personas familiarizadas con la investigación que no estaban autorizadas a discutirla y hablaron con AP en condición de anonimato. Se dice que esos registros documentan años de denuncias de abuso, entrevistas con clérigos acusados y un patrón de transferencias de sacerdotes problemáticos sin que los líderes de la iglesia denunciaran sus delitos a las autoridades.

“Esto representa un gran problema que podría ser alentador para las víctimas”, dijo Marci Hamilton, profesora de la Universidad de Pensilvania y directora ejecutiva de Child USA, un grupo de expertos centrado en la prevención del abuso infantil. “El FBI rara vez se ha involucrado en los escándalos de abuso sexual del clero. Han arrastrado los pies por todo el país con respecto a la Iglesia Católica”.

El Departamento de Justicia de EE. UU. ha luchado por encontrar un nexo federal para enjuiciar el abuso del clero, llegando a callejones sin salida en casos tan explosivos como los descritos en el informe del gran jurado de Pensilvania de 2018 que reveló un encubrimiento sistemático por parte de los líderes de la iglesia. Los fiscales federales citaron los registros de la iglesia en Buffalo, Nueva York, el mismo año en una investigación que también quedó en silencio.

“El problema siempre ha sido determinar cuál es el delito federal”, dijo Peter G. Strasser, exfiscal federal en Nueva Orleans que se negó a presentar cargos en 2018 después de que la arquidiócesis publicara una lista de 57 clérigos “acusados con credibilidad”, una lista que según un análisis encontrado por AP había sido subestimada por al menos 20 nombres.

Strasser dijo que “ingenuamente” creía que un caso federal podría ser posible solo si se encontrara con una serie de obstáculos, incluidas las complejidades de “juzgar a la iglesia” por cargos como conspiración.

Pero en los últimos años, los fiscales federales han empleado la Ley Mann con un enfoque más limitado para ganar condenas en una variedad de casos de abuso, incluso contra la estrella de R&B R. Kelly por usar su fama para explotar sexualmente a niñas y Ghislaine Maxwell por ayudar al financiero Jeffrey Epstein a abusar sexualmente de jóvenes adolescentes. En 2013, un juez federal en Indiana sentenció a un pastor bautista a 12 años de prisión por llevar a una niña de 16 años a través de las fronteras estatales para tener relaciones sexuales.

Entre los sacerdotes bajo escrutinio federal en Nueva Orleans se encuentra Lawrence Hecker, un hombre de 90 años retirado del ministerio en 2002 tras acusaciones de que abusó de “innumerables niños”. Hecker está acusado de abusar de niños hace décadas en viajes fuera del estado, y otras denuncias en su contra que van desde caricias hasta violaciones.

Cientos de registros actualmente bajo la orden de confidencialidad “revelarán en términos inequívocos que los últimos cuatro arzobispos de Nueva Orleans sabían que Lawrence Hecker era un depredador de niños en serie”, escribió Richard Trahant, abogado de las presuntas víctimas de Hecker, en un expediente judicial.

“Hecker todavía está muy vivo, vibrante, vive solo y es un peligro para los niños pequeños hasta que exhale su último aliento”, escribió Trahant.

Cuando se le preguntó por teléfono esta semana si alguna vez abusó de niños, Hecker dijo: “Voy a tener que colgar”.

Las denuncias más recientes también están atrayendo la atención federal, incluido el caso de Patrick Wattigny, un sacerdote acusado el año pasado por los fiscales estatales después de que admitió haber abusado sexualmente de un adolescente en 2013. Su abogado se negó a comentar.

La destitución de Wattigny del ministerio en 2020 se produjo en medio de una investigación disciplinaria sobre mensajes de texto inapropiados que envió a un estudiante. El caso conmocionó a la comunidad católica porque los líderes de la iglesia habían caracterizado con frecuencia el abuso del clero como un pecado del pasado.

“Estaba sucediendo mientras la iglesia decía: ‘Ya no está sucediendo’”, dijo Bill Arata, un abogado que asistió a tres de las entrevistas del FBI.

“Estas víctimas podrían quedarse en casa y no hacer nada”, agregó, “pero ese no es el tipo de personas que son”.

El abuso del clero es particularmente tenso en Luisiana, un estado ampliamente católico que sufrió algunos de los primeros escándalos que datan de la década de 1980. El año pasado, se unió a dos docenas de estados que han promulgado “ventanas retrospectivas” destinadas a permitir que las denuncias no resueltas de abuso sexual infantil, sin importar su antigüedad, se presenten ante un tribunal civil.

Pero con pocas excepciones, principalmente un exdiácono acusado de violación, el clero acusado ha escapado consecuencias penales. Incluso a nivel local, los casos se han visto obstaculizados por los estatutos de limitación y la sensibilidad política de enjuiciar a la iglesia.

El caso de bancarrota de la arquidiócesis en 2020 también congeló una batalla judicial separada por un alijo de correos electrónicos confidenciales que describen el trabajo de relaciones públicas detrás de escena que los ejecutivos de los New Orleans Saints de la NFL hicieron para la arquidiócesis en 2018 y 2019 para contener las consecuencias de los escándalos de abuso por el clero.

Si bien los Saints dicen que solo ayudaron a enviar mensajes, los abogados de quienes demandaron a la iglesia alegaron en los registros judiciales que los funcionarios de los Saints se unieron al “patrón y la práctica de ocultar crímenes” de la iglesia. Eso incluyó tomar un papel activo para ayudar a dar forma a la lista de clérigos acusados de la arquidiócesis, sostienen los abogados.

Los abogados de quienes demandaron a la iglesia han atacado la oferta de bancarrota como un intento de mantener en secreto los registros de la iglesia y negar a las víctimas un ajuste de cuentas público.

“Esas víctimas estaban en el camino hacia la verdad”, escribió en un expediente judicial Soren Gisleson, uno abogado que representa a varias de las víctimas. “La violación de niños es un ladrón que sigue robando”.

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